Dr. McCullagh – The (Im)possibilities of Nonhuman Politics

(Samedi – McGill Leacock 232 – 13:00)

Dr. Suzanne McCullagh, Visiting Assistant Professor, Miami University (Oxford, Ohio)

Is it impossible to consider nonhumans as participants in political space, or as members of a political community? This talk imagines thinking about plants, animals, rivers, earth, and ecosystems as political agents, and will look at some concrete examples of trying to do exactly what is considered “impossible.” It will also dwell upon some of the problems involved in trying to think of things and entities, like ecosystems, as agents or persons with legal standing. In recent times, communities struggling to halt or mitigate adverse effects of resource extraction have worked to establish the idea that natural entities are beings with legal rights. In 2008, Ecuador become the first country in the world to recognize rights of nature in its constitution, while in 2012, New Zealand recognized the Whanganui River in New Zealand as a legal entity with rights and interests. In 2014 the Little Mahoning Watershed in Grant Township, Pennsylvania, USA filed a motion to intervene in a lawsuit to defend the watershed’s rights to exist and to flourish. In exploring these cases I will consider how common ways of thinking about politics make these struggles seem impossible or absurd. My talk will then examine ways in which our conceptions of politics exclude animals and other nonhumans, and then offer some philosophical critiques to show that this exclusion poses problems for relations, not only between humans and nonhumans, but also between ourselves. Lastly we will survey some of the ways that political spaces and communities are, in fact, already populated and constituted by the nonhuman, despite the refusal of our political thinking to acknowledge this presence.

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Pouvons-nous nous imaginer intégrer à la communauté et à l’espace politique des entités non-humaines? Cette conférence se propose de réaliser “l’impossible” et de penser les plantes, les animaux, les rivières, la terre et les écosystèmes comme agents politiques à travers des exemples concrets, en plus d’analyser les problèmes rencontrés par une telle proposition.

Depuis quelques années, des communautés militent contre les conséquences désastreuses de l’extraction de certaines ressources en faisant valoir une reconnaissance légale des droits d’entités naturelles non-humaines. En 2008, l’Équateur devenait le premier pays à reconnaître les droits de la nature dans sa constitution, tandis qu’en 2012 en Nouvelle-Zélande, la rivière Whanganui devenait une entité légale avec droits et intérêts. En 2014, la Little Mahoning Watershed de Grant Township, en Pensylvanie, recourait à des moyens légaux pour défendre l’existence et la vitalité d’un plan d’eau en danger.

Nous tenterons d’illustrer comment les modes conventionnels de penser la politique frappent d’impossibilité une réelle réflexion sur ces luttes et ces enjeux. Nous analyserons les exclusions constitutives de nos conceptions politiques (animaux, entités non-humaines) afin de fournir une critique philosophique des problèmes qu’elles soulèvent pour les relations entre les hommes et celles qu’ils entretiennent avec le vivant en général.

Enfin, nous tenterons de reconnaître que plusieurs entités non-humaines intègrent déjà nos communautés et espaces politiques, même si nous ne les reconnaissons pas et refusons de les penser.